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El Paso Diary: Day 8 in the Trial of Posada Carriles

The Man in the Gray Woolen Suit

by José Pertierra
Jan. 27, 2011
Reprinted from CounterPunch

A new stage in the trial of Luis Posada Carriles in El Paso began today. Thus far, the prosecution has put into evidence only the lies that the Defendant made during hearings regarding his application for asylum in 2005 and interviews about his application for citizenship in 2006. But starting this morning, the prosecution began the process of establishing the truth to the jury.

Outside Judge Kathleen Cardone´s courtroom earlier today, sat a stocky man on a solitary wooden chair. He is one of the main witnesses against Luis Posada Carriles in his perjury trial at El Paso, Texas: Gilberto Abascal.

Dressed in a gray woolen suit and tie, the witness waited, uncomfortably, to be called to testify. He is a relatively young man in comparison with his traveling companions. When at last he was invited into the courtroom to testify, everyone could see that Abascal was very nervous. The first thing he did was ask for a glass of water. Sweating heavily with his buttoned coat bunched up around his chest, he began by answering some preliminary questions about his family. He testified that he is 45 years old. He said that he never testified in court before, and it looked as if this was one of the few times he had ever worn a suit.

He told the jury that he is separated from his wife and has two children. Big drops of sweat slid down his wide forehead, toward his eyebrows, Abascal felt them and, several times, awkwardly jerked his left thumb up toward his forehead to wipe the drops away, as he respectfully answered the many questions put to him by U.S. attorney Jerome Teresinsky.

Posada Carriles Arrived in Miami on the Santrina

But Abascal did not come to court to tell us about his family. He came to testify about the manner in which Luis Posada Carriles in fact entered the United States in March of 2005. The Defendant is on record as saying under oath on several occasions that he crossed over to the United States, near the Mexican border town of Matamoros, with the help of a coyote in a blue pickup truck. Today Abascal revealed what really happened. He told the twelve people on the jury, who were listening in rapt attention, that Posada Carriles illegally entered the United States on that date, but not in a pickup truck and not by land. According to Abascal, the Defendant reached shore in the city of Miami, on a converted shrimp boat called the Santrina. "When we arrived in Miami," testified Abascal, "Posada was on the boat with us."

Responding to Teresinski's questions, Abascal told how the Santrina picked up Posada Carriles in Isla Mujeres, Mexico, in March of 2005. Although he couldn't remember the exact day, he was sure that it was in March of that year. The prosecutor asked if he could identify Posada Carriles and Abascal did not hesitate. With the index finger of his right hand, he pointed directly at Luis Posada Carriles. "It's him," he said. "The man in the red tie." Today Posada wore a tie of that color.

"Let the record show that the witness has correctly identified Luis Posada Carriles," said Teresinski. At that moment I saw all the members of the jury look toward Posada, who kept his eyes fixed on Abascal, as though there was no one else in the room.

Abascal told the jury how in March of 2005 he traveled from Miami to Isla Mujeres aboard the Santrina, with a brief stop in the Bahamas. Aboard the 90-foot vessel, he said, were Santiago Álvarez, Osvaldo Mitat, José Pujol and Raúl López Castro. Abascal explained that the Santrina ran aground on a sandbar, off shore from Isla Mujeres, at 5:00 AM.

"Immigration and customs officers arrived. When they saw the Santrina's situation, they sent a small tugboat to help us. It took 3 or 4 hours to pull us out of there. I was worried because dogs, divers and journalists arrived and registered the ship's presence," stated Abascal. "I saw Santiago Álvarez and Pepin Pujol leave the boat. Four hours later, they returned with Luis Posada Carriles, Ernesto Abreu and another person whose name I don't know."

"Mr. Posada was there and I was afraid."

The first time that Abascal made Posada Carriles' acquaintance was not in 2005 at Isla Mujeres, but a year earlier, in Panama. "Santiago Álvarez asked me to go to Panama and it was there that I met Posada," he admitted. "Posada was very grateful because I had done some work in his wife's house in Miami. I fixed the toilet. When I met him in Panamá, Posada gave me one of his paintings. He also asked me to deliver some money to his wife."

From left to right: Santiago Alvarez, Osvaldo Mitat and José Hilario Pujol in front of the Santrina (Roberto Koltun/ El Nuevo Herald).

The prosecutor then showed Abascal a series of photographs, so he could identify them before introducing them as evidence in the case. "Yes, I recognize them. They were taken in March of 2005 at Isla Mujeres," said Abascal, and he proceed to identify each of the persons in the pictures: Santiago Álvarez, Osvaldo Mitat, Rubén López Castro and Pepín (José Hilario) Pujol. He said that they were the crew aboard the Santrina, during its voyage to Isla Mujeres. “The photos were taken after we ran aground there.”

Midway through his testimony, Abascal´s confidence grew and his nervousness dissipated. With a firm voice, he told the jury that when he realized that Posada Carriles would be traveling with them on the Santrina, he began to fret: "Mr. Posada was there and I was afraid."

The prosecutor then placed other photos in his hands. "This is Ernesto Abreu, who showed up in Isla Mujeres with Posada Carriles," he said. "This other one is a photo of the Santrina, and the little boat behind it is the one that was helping get us out of where we beached," he continued.

Posada Carriles in a Barbershop on Isla Mujeres

With apparent calm, Abascal then described Posada’s appearance in Isla Mujeres. "He was hairy. He was wearing shorts, flat shoes, a gray cloth hat and he carried a suitcase." Teresinski then showed him a photo of a gray-haired man, seated in a red chair in a barbershop wearing a blue barber's apron, over his shorts, speckled with white hair. "That is a photograph of Luis Posada Carriles," said Abascal. "Rubén López Castro took it at Isla Mujeres in March of 2005 with a disposable camera that he gave me to deliver to Santiago Álvarez."

Abascal told the jury how Santiago Álvarez himself had given him the photo. 'I wrote on the back of the photo in my own handwriting: "Posada getting a haircut in Isla Mujeres, Cancún."

What the Jury Doesn't Realize

Abascal said that he met Santiago Álvarez through Ihosvani Surís de la Torre, with whom he'd worked on maintenance projects. "In April of 2001, Santiago Álvarez, Surís de la Torre and another person planned to go to Cuba to do something against the Cuban government," said Abascal who testified that he told the FBI about the attempt that Álvarez and Surís had planned.

The prosecutor didn't ask and Abascal didn't say that Surís de la Torre sneaked into Cuba, from Miami to carry out terrorist attacks. They came ashore at Villa Clara on April 25, 2001. Along with Surís were Máximo Pradera Valdés and Santiago Padrón Quintero. The Cuban coast guard immediately arrested the three terrorists, after a short skirmish. Cuban authorities confiscated four AK-47s, an M-3 rifle, three Makarov pistols, ammunition and grenades.

Two months later, the Cuban television program Mesa Redonda [Round Table] showed a video of the captured terrorists. It showed Surís, under arrest, speaking by telephone with his boss in Miami, Santiago Álvaarez, who recommended that he carefully continue with the plans to place explosives in the famous Tropicana cabaret located in the Havana neighborhood of Marianao.

Of course, the El Paso jury didn’t hear any of this, because this case is not about terrorism or murder. The prosecutor only wants to know from Abascal how and where Posada Carriles entered the United States illegally. Álvarez is Luis Posada Carriles main fiscal benefactor and the owner of the Santrina. He is a wealthy man and "owns five or six condominiums and 700 apartments," said Abascal.

Abascal´s dirty laundry

While listening to Abascal´s testimony, Posada’s attorney took notes and prepared to impeach him. Arturo Hernández already warned the jury on the first day of trial that Abascal "is a person with a serious mental illness." During opening statements two weeks ago, Hernández said that Abascal "suffers from psychosis, paranoia and depression. He has been hospitalized for that. He is a criminal. A fraud, and furthermore, a Cuban spy."

Tomorrow Teresinski will finish his direct examination, and it will be Hernández's turn to cross-examine him. Anticipating what Hernández will bring out on cross and trying to preempt it, the prosecutor today tried to be air his dirty laundry. Teresinski hopes that the jury will realize that, despite Abascal´s previous bad acts, he is a man who came to El Paso tell the truth.

The prosecutor asked his own witness about the 1999 arrest on the high seas, as he embarked to return to Cuba in 1999: only three months after having arrived in the United States. "I didn't have any work, I didn't have any money, I was depressed and I missed Cuba," said Abascal. "The FBI interrogated me because I had a number of photographs of members of Alpha 66 when they grabbed me." Alpha 66 is a Miami-based group that the Cuban government considers to be terrorist.

Abascal also admitted not having paid federal taxes on the income that he earned during several years as a handyman in Miami, although he couched his answer by saying that he had not earned much money. He explained that he fell while working in Miami some years ago. He broke his back and neck. "I now have an electric battery in my spine and I suffer from depression, anxiety and insomnia."

Anticipating Hernández's questions tomorrow, Teresinski also wanted Abascal to tell the jury that in 2001 he received four phone calls from someone named "Daniel" in Cuba. "He called me from Cuba to ask me if I knew who Surís was," said Abascal. "I guessed that Daniel was from Cuban security and so I told the FBI."

Difficulty Chewing

The government will finish with its direct examination of Abascal tomorrow. The case is set to begin at 8:30 a.m., with a lunch recess at noon. Judge Cardone usually gives everyone an hour for lunch, but starting Tuesday, we'll have an hour and a half. One of Posada's attorneys, Felipe Millán, asked the judge for an extra half hour because his client "has difficulty chewing." Granted. Just then we ended for today.

José Pertierra practices law in Washington, DC. He represents the government of Venezuela in the case to extradite Luis Posada Carriles.

Translated by Manuel Talens and Machetera. They are members of Tlaxcala, the international network of translators for linguistic diversity (



Diario de El Paso: El testigo del traje gris

por José Pertierra
25 de enero de 2011
Tomado de CubaDebate

El juicio de Luis Posada Carriles en El Paso inició hoy una nueva etapa. Hasta ahora, la fiscalía ha puesto en evidencia las mentiras que el acusado cometió, durante sus trámites ante el Servicio de Inmigración en 2005 y 2006. Pero desde esta mañana la Fiscalía ha comenzado a establecer la verdad.

Sentando en una solitaria silla de madera en el pasillo contiguo a la sala judicial, antes de comenzar la audiencia, se podía ver a uno de los principales testigos contra Luis Posada Carriles en el juicio que se le está haciendo por mentiroso en El Paso, Texas: Gilberto Abascal.

Vestido con un traje y una corbata gris, el testigo esperaba, incómodo, por la llamada a testificar. Es un hombre relativamente joven, si se le compara con sus compañeros de aventura. Tiene 45 años de edad. Jamás había brindado testimonio ante un tribunal y parecía que raras veces se había puesto un traje. Cuando al fin lo invitaron a entrar en la sala, el nerviosismo de Abascal era evidente. Lo primero que hizo fue pedir un vaso de agua. Sudaba copiosamente mientras contestaba unas preguntas preliminares sobre su familia.

Contó que está separado de su esposa y que tiene dos hijos. Mientras le respondía respetuosamente al Fiscal Jerome Teresinski, veíamos las gotas de sudor que se deslizaban desde su amplia frente hacia las cejas. Abascal las sentía y, en varias ocasiones, se las secó en un gesto rápido con el dedo gordo de la mano izquierda.


Pero Abascal no nos vino a contar de su familia, sino a relatar cómo fue que Posada Carriles verdaderamente ingresó a Estados Unidos en marzo de 2005. El terrorista ha jurado en varias ocasiones que pasó la frontera mexicana cerca de la ciudad de Matamoros con la ayuda de un coyote en una camioneta. Hoy Abascal lo desmintió. Le explicó al jurado de doce personas, quienes lo escuchaban atentamente, que Posada Carriles llegó en esa fecha, pero no en una camioneta y no por carretera. Llegó a Miami por mar, en un barco llamado El Santrina. “Cuando llegamos a Miami”, dijo Abascal, “Posada estaba en el barco con nosotros”.

Respondiendo las preguntas de Teresinski, Abascal relató que se encontró con Posada Carriles en Isla Mujeres, México en marzo de 2005. No recordaba el día exacto, pero está seguro de que fue en marzo de ese año. El fiscal le preguntó si podía identificar a Posada Carriles y Abascal no titubeó. Apuntó con el dedo índice de su mano derecha directamente a Luis Posada Carriles. “Es él”, afirmó. “El señor de la corbata roja”. Hoy Posada portaba una corbata de ese color.

“Que el récord de la corte muestre que el testigo correctamente ha identificado a Luis Posada Carriles”, dijo Teresinski. En ese momento vi que todos los miembros del jurado miraron hacia Posada, quien mantuvo sus duros ojos sobre Abascal, como si fuese la única persona en la sala.

Abascal contó que en marzo de 2005 había viajado desde Miami, con un breve desvío por las Bahamas, a Isla Mujeres en El Santrina, junto con Santiago Álvarez, Osvaldo Mitat, José Pujol, y Raúl López Castro. Explicó que llegaron a Isla Mujeres a las 5 de la mañana, hora en que la embarcación se atascó en un banco de arena.

“Se aparecieron oficiales de inmigración y aduana. Cuando vieron la situación de El Santrina, enviaron a un pequeño remolcador para que nos ayudara. Tardaron 3 ó 4 horas para sacarnos de ahí… Yo estaba preocupado porque llegaron perros, buzos y periodistas y registraron la nave”, declaró Abascal. “Vi a Santiago Alvarez y a Pepín Pujol ausentarse del barco. Cuatro horas después regresaron con Luis Posada Carriles, Ernesto Abreu y otra persona más que no conozco”.


La primera vez que Abascal conoció a Posada Carriles no fue en el 2005 en Isla Mujeres, sino un año antes, en Panamá. “Santiago Alvarez me pidió que fuera a Panamá y ahí conocí a Posada”, admitió. “Posada estaba muy agradecido porque yo le había hecho un trabajo en la casa de su esposa en Miami. Le arreglé el inodoro y Posada me regaló una de sus pinturas. También me pidió que le hiciera llegar un dinero para su esposa.”

La fiscalía mostró a Abascal varias fotografías. “Fueron tomadas en marzo de 2005 en Isla Mujeres”, dijo Abascal, y comenzó a identificar una por una las personas retratadas en ellas: Santiago Álvarez, Osvaldo Mitat, Rubén López Castro y Pepín (José Hilario) Pujol. Ellos eran sus compañeros de viaje en la embarcación El Santrina y se tomaron las fotos después de desembarcar en Isla Mujeres, al atracar accidentalmente cerca de la orilla.

A medida que iba testificando, Abascal comenzó a adquirir confianza y el nerviosismo fue desvaneciéndose. Con una voz firme, le dijo al jurado que al darse cuenta de que Posada Carriles iba a viajar con ellos en El Santrina, comenzó a preocuparse: “El Señor Posada estaba ahí y yo tenía miedo”.

Teresinski le mostró otras fotos. “Este es Ernesto Abreu, el que se apareció en Isla Mujeres con Posada Carriles”, dijo. “Esta otra es una foto de El Santrina y el botecito que tiene atrás es el que nos estaba ayudando para sacarlo de donde estaba atracado”, continuó.


Ahora totalmente calmado, Abascal describió como lucía Posada cuando lo vio por primera vez en Isla Mujeres. “Estaba peludo. Tenía puesto unos shorts, zapatos planos, un sombrero de tela gris y traía una maleta”. Ahí aprovechó Teresinski para mostrarles una foto de un señor canoso, sentado en una silla roja en una barbería con un delantal azul moteado de cabellos blancos. “Esa es una foto de Posada Carriles”, declaró Abascal. “La tomó Rubén López Castro en Isla Mujeres en marzo de 2005 con una cámara desechable que me dio para que se la entregara a Santiago Alvarez”.

Abascal contó que el mismo Santiago Alvarez le regaló la foto. “Yo mismo escribí detrás de la foto, con mi propia letra: Posada pelándose en Isla Mujeres, Cancún”. Abascal contó que conoció a Santiago Álvarez a través de Ihosvani Suris de la Torre, con quien había trabajado haciendo algunos trabajos de reparación. “En abril de 2001, Santiago Alvarez, Surís de la Torre y otra persona planeaban ir a Cuba para hacer algo contra el gobierno cubano”, dijo Abascal quien testificó que le informó al FBI del atentado que tenían planeado Alvarez y Surís.


La Fiscalía no le preguntó y Abascal no contó que Surís de la Torre desembarcó en Villa Clara, Cuba, el 26 de abril de 2001 con Máximo Pradera Valdés y Santiago Padrón Quintero, procedentes de Miami. El trío de terroristas fue inmediatamente arrestados por guardacostas cubanos, después de un pequeño enfrentamiento. Tenían cuatro fusiles AK-47, un rifle M-3, tres pistolas Makarov, municiones y bengalas.

La Mesa Redonda Informativa de la Televisión Cubana mostró un video dos meses después de la captura de los terroristas, en el cual aparece Surís, detenido, conversando por teléfono con su jefe en Miami, Santiago Álvarez, quien le recomendaba cautela para continuar con los planes para destruir el famoso Cabaret Tropicana en el barrio habanero de Marianao.

Por supuesto, de nada de eso se enteró el jurado en El Paso, porque este caso no es sobre terrorismo o asesinato. De Abascal la fiscalía solo quiere saber cómo y cuando ingresó Posada Carriles ilegalmente a los Estados Unidos. Alvarez es el principal benefactor financiero de Luis Posada Carriles y el dueño de El Santrina. Es un hombre adinerado. Abascal contó que “es dueño de cinco o seis condominios y 700 apartamentos”.


El abogado de Posada Carriles, Arturo Hernández, se prepara para impugnar el testimonio de Gilberto Abascal. Ya le advirtió al jurado el primer día del juicio que Abascal “es una persona con una seria enfermedad mental”. Durante las presentaciones de apertura hace dos semanas, Hernández dijo que “padece de psicosis, paranoia y depresión. Ha estado hospitalizado por eso. Es un criminal. Un fraude, y además, un espía de Cuba”.

Mañana termina Teresinski de hacerle preguntas a Abascal y le tocará el turno a Hernández. Para mostrarle al jurado que Abascal ha tenido sus “problemitas”, pero que es un hombre que vino a El Paso a decir la verdad, Teresinski adelantó algunos de los trapos sucios que Hernández sacará mañana. Por ejemplo, Abascal testificó que los guardacostas estadounidenses lo agarraron en alta mar en ruta de regreso a Cuba en 1999, escasamente tres meses después de haber llegado a los Estados Unidos.

“No tenía trabajo, no tenía dinero, tenía depresión y extrañaba a Cuba”, dijo Abascal al comienzo de su testimonio esta mañana. “El FBI me interrogó, porque tenía varias fotografías de miembros de Alpha 66 cuando me agarraron”. Alpha 66 es un grupo de Miami que el gobierno cubano considera terrorista. También admitió no haber pagado impuestos federales sobre los ingresos que recibió durante varios años de trabajos en Miami, aunque advirtió que no ganó mucho dinero. Se cayó en su trabajo en Miami hace unos años. Se rompió la columna vertebral y el cuello “Tengo una batería electrónica en la columna y sufro de depresión, ansiedad e insomnio”.

Anticipando las preguntas de Hernández mañana, Teresinski también quiso que Abascal le contara al jurado que en el año 2001 recibió cuatro llamadas de un tal “Daniel” en Cuba. “Me llamó de Cuba para preguntarme si yo sabía quien era Surís”, dijo Abascal. “Yo suponía que Daniel era de la seguridad de Cuba y por eso le avisé al FBI”.


Probablemente Abascal termine su testimonio mañana. El caso está programado para comenzar a las 8:30 AM, con un receso para almorzar al mediodía. Hasta ahora hemos disfrutado de una hora para el almuerzo, pero a partir de este martes tendremos hora y media. Uno de los abogados de Posada, Felipe Millán, pidió media hora más a la Jueza porque su cliente “tiene dificultades para masticar”. Concedido. Justo ahí terminamos por hoy.

José Pertierra es abogado y tiene su bufete en Washington DC. Es el representante legal del gobierno de Venezuela para la extradición de Luis Posada Carriles.


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