Comité Nacional por la Libertad de los Cinco Cubanos

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Posada trial marked by firsts

by Jay Weaver
Dec. 4, 2010
Reprinted from Miami Herald

The upcoming trial of Luis Posada Carriles will mark the first time that evidence gathered by Cuban authorities and the FBI will be presented in a U.S. courtroom to show the former CIA operative's alleged role in a string of Havana bombings.

Also for the first time, a jury will hear controversial but key evidence: Posada's taped interview with a New York Times freelance journalist, who quoted him admitting that he masterminded the deadly plot to attack the Havana hotels in 1997.

But serious questions have already surfaced about the recordings that evoke comparisons to Richard Nixon's infamous Watergate tapes: They have a four-minute, 20-second gap involving Posada's commentary about a recruit convicted in Cuba of carrying out the mission, according to court records.

The trial, set for Jan. 10 in El Paso, Texas, will be a spectacle of sorts: Posada, 82 and living in Miami-Dade, has for decades been a magnet for controversy during a career striving to topple Cuba's leader, Fidel Castro.

The Cuban exile militant stands accused of lying under oath about his leading part in the hotel bombing campaign that killed an Italian tourist -- though he is not charged with causing the death.

Trained by the CIA in sabotage and explosives during the Cold War, Posada has been embraced as a hero in South Florida's Cuban exile community but vilified as a terrorist in Cuba and Venezuela and held responsible for the hotel assaults as well as a 1976 Cuban airliner bombing that killed 73, including the Cuban youth fencing team.


In the Texas trial, the challenge for federal prosecutors will be establishing Posada's involvement in the Havana attacks so they can prove their accusation: That he committed perjury in 2005 when he told U.S. immigration authorities that he wasn't involved in "soliciting others" to carry out the bombings -- despite allegedly admitting he did so in a 1998 New York Times article. In the story, freelance journalist Ann Louise Bardach quoted Posada as saying that he directed the bombing attacks to damage Cuba's tourism industry.

"We didn't want to hurt anybody," the story quoted Posada as saying. "We just wanted to make a big scandal so that the tourists don't come anymore."

But years later, at his 2005 deportation hearing, Posada denied having admitted to Bardach that he orchestrated the bombings. He said the interview was in English and therefore he misunderstood questions and misstated his answers because he had difficulty understanding the language.

Posada's Miami lawyer, Arturo V. Hernandez, has insisted that his client was not the mastermind and did not lie during his immigration hearing to deport him from the United States.

Hernandez has sought unsuccessfully to throw out Bardach's 1998 interview, which she recorded in Aruba.

In court papers, the federal judge presiding over the case said the unexplained gap on the recordings concerned her because it came as Posada and Bardach were talking about his connection to a Salvadoran man convicted of the bombing attacks.

Raúl Cruz León, imprisoned under a death sentence in Cuba since 1997, has confessed that he placed several of the bombs in hotels, restaurants and bars, killing the Italian tourist and wounding others.

U.S. District Judge Kathleen Cardone described the gap as an "extended period of time" and noted it was a "matter of central importance in the perjury counts" against Posada, according to her court order. The judge also found that in addition to the possible "erasure," there were 15 other unexplained gaps on four recorded tapes with Posada.

The judge said she decided to allow all five hours of the recordings in as evidence because she found Bardach to be a "credible witness" when she testified in a closed Nov. 15 hearing about her interview and her handling of the tapes with The New York Times. Bardach said she did not know why there were gaps in the recordings, but "allowed that accidental erasures could have happened," according to the judge.

Cardone said she found "no evidence of tampering by design."

At trial, Justice Department lawyers also plan to introduce more than 3,500 pages of official Cuban and Guatemalan records related to the bombing investigation that were turned over to Posada's lawyer in November.

Hernandez said in court papers that they deliberately supplied the police investigative reports in a "belated" manner. He has urged the judge to throw them out.

The government lawyers said the investigative reports detail the Havana bombings and their locations, planners and types of explosive devices used. They also focus on arrests, suspects, witnesses and a falsified Guatemalan passport allegedly used by Posada. The FBI obtained one report summarizing the case during a visit to Cuba in 2006.

The lawyers also disclosed some of their legal strategy, including plans to call two Cuban police officials as witnesses, as well as the Cuban medical examiner who conducted the autopsy on the 32-year-old Italian tourist, Fabio di Celmo. They also plan to call his best friend, an Italian who was standing next to him during the 1997 explosion at the Copacabana Hotel.

But the Cuban government has denied the Justice Department's request to allow two Salvadoran men charged or convicted in the bombings to travel from the island to Texas to testify at Posada's trial, according to federal prosecutors.

The two men are Otto René Rodríguez Llerena and Francisco Chávez Abarca. Llerena is serving a 30-year sentence for the hotel bombings. Abarca was extradited in October from Venezuela to Cuba, where he faces trial for his role in the bombing plot.

"Both men implicate the defendant as an organizer of the campaign to cripple tourism by the bombings, and their testimony would further expose the defendant's lies under oath to immigration officials," attorneys in the Justice Department's counterterrorism section wrote in court papers.


Justice Department lawyers also plan to use FBI evidence reviewed by a federal grand jury in New Jersey.

FBI agents collected records showing about $19,000 in wire transfers from New Jersey to Posada in El Salvador and Guatemala between October 1996 and January 1998. The FBI believes the money was used to finance the bombing.

The New Jersey panel was considering whether to charge Posada and others with murder conspiracy in the Italian's death, but it never returned an indictment.

Instead, the Justice Department charged Posada with lying during his citizenship application about how he entered the United States in March 2005. He said he arrived by bus through Texas, but authorities said Cuban exiles transported him by boat from Mexico to South Florida.

In May 2007, Judge Cardone threw out the perjury charges, accusing the U.S. government of engaging in "fraud, deceit and trickery."

Cardone's dismissal was overturned by an appellate court, which led to a new indictment in April 2009 charging Posada with lying about his entry into the United States and his involvement in the Havana hotel bombings.



Nuevos elementos en juicio a Posada

por Jay Weaver
5 de diciembre de 2010
Tomado de El Nuevo Heraldl

El próximo juicio a Luis Posada Carriles es la primera vez que se presentarán pruebas reunidas por las autoridades cubanas y el FBI para mostrar el supuesto papel jugado por el ex operativo de la CIA en varios ataques dinamiteros en La Habana.

También por vez primera un jurado escuchará una evidencia polémica pero clave: una entrevista grabada de Posada con una periodista independiente de The New York Times en la que al parecer admite que fue el responsable de planear los ataques a hoteles en La Habana en el 1997.

Pero ya han salido a relucir serios cuestionamientos sobre las grabaciones que evocan comparaciones con las tristemente célebres cintas de Richard Nixon en el caso Watergate: hay un lapso de 4 minutos y 20 segundos en el comentario de Posada sobre una persona reclutada por él que fue condenado en Cuba por llevar a cabo la misión, según documentos judiciales.

El juicio, fijado para el 10 de enero en El Paso, Texas, será en cierto modo un espectáculo: Posada, que tiene 82 años y vive en Miami-Dade, ha atraído durante décadas mucha controversia durante una publicitada carrera clandestina tratando de derrocar al gobernante FidelCastro.

El exiliado cubano de línea dura está acusado de mentir bajo juramento sobre el papel que jugó en los atentados en La Habana, en los que murió un turista italiano, aunque no ha sido acusado de esa muerte.

Entrenado en sabotaje y explosivos por la CIA durante la Guerra Fría, la comunidad exiliada cubana considera a Posada un héroe, pero en Cuba y Venezuela se le considera un terrorista. En esos países es considerado culpable de la voladura de un avión de Cubana de Aviación en Barbados en 1976, en el que perdieron la vida 73 personas, entre ellas el equipo nacional cubano juvenil de esgrima, y los atentados en La Habana.

En el juicio de Texas lo difícil para la fiscalía federal será establecer la participación de Posada en los ataques en La Habana: que Posada mintió bajo juramento en el el 2005 cuando declaró a las autoridades de inmigración de Estados Unidos que no participó en la búsqueda de terceros para que realizaran los atentados, a pesar de que se alega que admitió haberlo hecho en el artículo de "The New York Times" en 1998.

En ese reportaje, la periodista independiente Ann Louise Bardach atribuyó a Posada haberle dicho que había dirigido los atentados con bomba para dañar la industria turística de Cuba.

"No queríamos hacer daño a nadie", dijo Posada, según el reportaje. "Sólo queríamos causar un gran escándalo para que los turistas no siguieran yendo. No queremos más inversiones extranjeras [en Cuba]".

Pero años después, en su audiencia de deportación en el 2005, Posada negó haber admitido ante Bardach que había orquestado los atentados dinamiteros. Posada alegó que la entrevista fue en inglés y que no había entendido bien las preguntas, y por ello había dado respuestas incorrectas.

El abogado de Posada en Miami, Arturo V. Hernández, ha insistido en que su cliente no fue el cerebro de los ataques y que no había mentido durante su audiencia de inmigración paradeportarlo.

Hernández ha tratado infructuosamente de que se desestime la entrevista de Bardach del 1998, que grabó en Aruba.

En documentos judiciales la jueza federal que preside el caso dijo que el lapso no explicado en las grabaciones le preocupa porque es en el momento en que Posada y Bardach estaban hablando sobre la conexión de Posada con con un salvadoreño que ha sido condenado por losatentados.

Raúl Cruz León, encarcelado desde 1997, confesó haber colocado varias de las bombas en hoteles, restaurantes y bares, causando la muerte del turista italiano e hiriendo a otros.

La jueza federal de distrito Kathleen Cardone calificó el espacio en blanco de "prolongado" y señaló que se es un "asunto clave en la acusación de perjurio" contra Posada. La jueza concluyó también que, además del posible "borrado" había otros 15 espacios en blanco no explicados en cuatro cintas de grabaciones hechas a Posada.

La jueza dijo que había decidido permitir que se presentaran como pruebas las cinco horas de grabaciones porque había concluido que Bardach era una "testigo digna de credibilidad" cuando declaró en una audiencia a puertas cerradas el 15 de noviembre sobre su entrevista y sobre el manejo de las cintas con "The New York Times". Bardach dijo que no sabía por qué había espacios en blanco en las grabaciones pero "admitió que podía haber borraduras accidentales", según la jueza.

Cardone dijo que no había identificado "pruebas de que se hubieran manipulado las pruebas a sabiendas".

En el juicio, abogados del Departamento de Justicia planean presentar más de 3,500 páginas de documentos oficiales de Cuba y Guatemala relacionados con la investigación de los atentados, entregados al abogado de Posada en noviembre.

Hernández dijo que habían presentado deliberadamente los informes de investigaciones policiales de manera "atrasada". Hernández ha exhortado a la jueza a que losdesestime.

La fiscalía dijo que los informes investigativos detallan los atentados en La Habana, las personas que los planearon y los artefactos explosivos usados. Los documentos se centran en los arrestos, los sospechosos, los testigos y un pasaporte guatemalteco falsificado que se alega fue utilizado por Posada. El FBI obtuvo un informe que contenía un resumen del caso durante una visita a Cuba en el 2006.

Los abogados dieron a conocer parte de su estrategia, que incluye planes de llamar a declarar a dos agentes de la policía cubana, así como al médico forense cubano que llevó a cabo la autopsia del turista italiano de 32 años, Fabio di Celmo. También planean presentar como testigo a su mejor amigo, un italiano que estaba de pie junto a él durante la explosión, ocurrida en 1997 en el Hotel Copacabana.

Pero el gobierno cubano ha rechazado la solicitud del Departamento de Justicia de que se permita viajar a Texas a dos salvadoreños acusados o condenados por los atentados, según la fiscalía federal.

Los dos hombres son Otto René Rodríguez Llerena y Francisco Chávez Abarca.

Llerena cumple una sentencia de 30 años por los atentados. Abarca fue extraditado en octubre de Venezuela a Cuba, donde enfrenta juicio por su participación en losatentados.

"Los dos hombres implican al acusado como organizador de la campaña para destruir el sector turístico con los atentados, y su testimonio pudiera sacar a la luz más mentiras del acusado cuando hizo declaraciones bajo juramento a autoridades de inmigración", escribieron en documentos judiciales abogados de la División de Antiterrorismo del Departamento de Justicia.

Los abogados del Departamento de Justicia planean usar pruebas del FBI revisadas por un jurado federal de instrucción en Nueva Jersey.

Agentes del FBI reunieron documentos que muestran transferencias de dinero por alrededor de $19,000 de Nueva Jersey a Posada en El Salvador y Guatemala entre octubre de 1996 y enero de 1998. El FBI considera que el dinero fue usado para financiar la campaña de atentados.

El jurado de instrucción de Nueva Jersey debatió si se debía acusar a Posada y otras personas de confabulación para asesinar en el caso de la muerte del italiano, pero nunca llegaron a un acuerdo.

En su lugar, el Departamento de Justicia optó por acusar a Posada de mentir durante su solicitud de ciudadanía sobre cómo entró a Estados Unidos en marzo del 2005. Posada dijo que había entrado en autobús por Texas, pero las autoridades dijeron que exiliados cubanos lo transportaron en barco de una isla de México al sur de la Florida.

En mayo del 2007 la jueza Cardone sobreseyó las acusaciones de perjurio, acusando al gobierno federal de "fraude, engaño y timo" para acusar a Posada. Agregó que la entrevista del gobierno para la ciudadanía fue un "pretexto para una investigación penal" para poderlo acusar.

El fallo de Cardone fue desestimado por un tribunal de apelaciones, lo que condujo a una nueva acusación a Posada en abril del 2009 de haber mentido, no sólo en cuanto a su entrada a Estados Unidos, sino también en su participación en los atentados en La Habana.

Poco después, Cardone emitió una orden de protección a solicitud del Departamento de Justicia, que convirtió en secreto docenas de documentos presentados antes del juicio, así como lo tratado en algunas audiencias, como la vista de noviembre en la que Bardach declaró sobre su entrevista grabada con Posada.

La orden de la jueza, que ha sido impugnada por The Miami Herald y otros medios de prensa, cubre además documentos clasificados en relación con la accidentada historia de Posada con la CIA y sus actividades contra Castro.



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